Hoe word ik gelukkig?

Wat is het geheim van een gelukkig leven? Nou, dat is een vraag waar geen eenvoudig antwoord op mogelijk is.

Het Amerikaanse maandblad The Atlantic doet wel een dappere poging, met een intrigerend verhaal over de langst lopende studie naar het geestelijk welzijn van mensen. Het gaat om een onderzoek door de psychiater George Vaillant, die nu 72 jaar lang het leven heeft gevolgd van 268 mannen die in de jaren veertig op Harvard studeerden en voorbestemd waren om het helemaal te gaan maken.

Een aantal van de studenten heeft ook grote successen behaald (John F. Kennedy zat bij de selectie van 268 mannen) maar hun gunstige uitgangspositie was geen garantie voor een gelukkig leven. Tegenslagen – in de liefde, het werk, de gezondheid – bleven hen niet bespaard en daar konden de mannen ook lang niet altijd goed mee omgaan. Tegen de tijd dat de mannen hun 50ste levensjaar bereikten, had al eenderde van hen te maken gehad met een vorm van geestesziekte.

Cruciaal is volgens Vaillant de manier waarop we met tegenslag omgaan. Welke verdedigingsmechanismen zetten we in? Psychotisch gedrag is ook een verdedigingsmechanisme, maar niet erg behulpzaam bij het vinden van geluk. Tot de meest volwassen reacties op tegenslag behoren relativering, humor, sublimatie (een uitlaatklep zoeken). Het brengt Vaillant tot de conclusie dat sociaal aanpassingsvermogen cruciaal is, veel meer dan een hoog IQ of goede komaf. “Het enige dat werkelijk telt in het leven, zijn de relaties met andere mensen.”

WelingelichteKringen